Esta ciudad se prendió fuego en 1962 y sigue ardiendo 57 años después

Incendio de la mina de Centralia Pennsylvania

Foto AP / Paul Vathis, Archivo Foto AP / Carolyn Kaster

En 1962, lo que ahora se conoce como la mina Centralia Fuego comenzó. Esta historia, si bien es cierta, parece una de esas situaciones que obviamente es problemático de principio a fin. Lo sé, la retrospectiva es 20/20 . Pero, en realidad, con toda honestidad, toda esta situación probablemente se pudo evitar. Realmente estoy sin palabras. Al principio parece un error, ahora parece imprudente. Ver por ti mismo.

Una de las primeras cosas que debe saber sobre Centralia es que es un ciudad . Creo que este pequeño hecho, que a menudo se pasa por alto, juega un papel importante en los sucesos. La ciudad está ubicada en el condado de Columbia, Pensilvania, Estados Unidos. Es uno de los municipios más pequeños del estado de Pensilvania y se encuentra en algunos de los depósitos de carbón más grandes del mundo. Más precisamente, las tres cuartas partes del carbón de antracita del mundo se encuentran en esta pequeña parte de Pensilvania.



Naturalmente, al descubrir esto, se construyeron túneles subterráneos para recolectar el carbón de las minas de carbón. Centralia fue una ciudad minera durante el apogeo de la minería, alrededor de la década de 1850. Durante años, Centralia fue una ciudad minera promedio, sin nada fuera de lo común. Ni siquiera en la década de 1960, cuando la demanda de carbón prácticamente desapareció, las empresas mineras de carbón cerraron y las minas subterráneas fueron abandonadas. Incluso entonces, la vida continuó con normalidad en Centralia.

¿Cómo comenzó el incendio de la mina de Centralia?

Incendio de la mina de Centralia Pennsylvania

1983: AP Photo / Rusty Kennedy, archivo

1962 es cuando las cosas empezaron a calentarse. Al parecer, Centralia estaba pasando por una situación de 'vertido ilegal'. En su ciudad de 0,24 millas cuadradas, había ocho vertederos separados, lo que se estaba convirtiendo en un problema. A principios de año, el Ayuntamiento de Centralia propuso el uso de una mina a cielo abierto como nuevo vertedero para evitar el uso de múltiples vertederos. Unos meses más tarde, decidieron limpiar el nuevo relleno sanitario de la mina a cielo abierto en preparación para el próximo feriado del Día de los Caídos.

Hasta aquí llega la historia antes de que surjan todos los 'rumores' y la vaguedad.

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Supuestamente, limpiar los vertederos antes de Día Conmemorativo se había hecho varias veces en los últimos años. La “limpieza” consistió en que el departamento de bomberos voluntario prendiera fuego a la basura en los vertederos. Quizás Centralia, que tenía algunas libertades municipales, estaba exenta de las leyes de Pensilvania contra los incendios de vertederos. Quizás solo estaban infringiendo la ley. Independientemente, la quema (ilegal) de basura ya estaba ocurriendo. Afortunadamente, en este momento no se habían producido daños reales.

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¿Qué causó el incendio de la mina Centralia?

El nuevo relleno sanitario, sin embargo, estaba en una antigua mina a cielo abierto. Esto se advirtió en una legislación de Pensilvania de 1956 porque, para usar una mina a cielo abierto como relleno sanitario, se debían seguir regulaciones específicas. Porque se sabía que iniciaban incendios en las minas.

El 27 de mayo de 1962, cinco bomberos voluntarios se presentaron en el vertedero a petición del ayuntamiento y lo incendiaron. De una manera bastante predecible, el fuego se extendió bajo tierra hasta los túneles mineros abandonados, pero nadie se dio cuenta.

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Sin embargo, sí encontraron un poco “extraño” que las llamas visibles estuvieran apareciendo en el área cerca del relleno sanitario muchos días después de que se prendió el fuego. Múltiples intentos para asegurar que el fuego se extinguió expusieron un agujero de 15 pies en lo profundo de la mina a cielo abierto. El agujero había sido bloqueado por basura, por lo que nadie sabía que estaba allí. Este agujero, por supuesto, estaba conectado a túneles mineros subterráneos abandonados. Y las brasas se estaban incendiando.

Cuando comenzó este incendio en una mina de carbón subterránea, no se consideró una amenaza. Algunos residentes incluso lo encontraron divertido. Los aproximadamente mil residentes pensaron que, dado que el fuego estaba debajo de la ciudad, en los túneles, no afectaría la superficie. Probablemente asumieron que el carbón en llamas dejaría de arder en algún momento. Tenía que hacerlo, ¿verdad?

Desafortunadamente, los residentes de Centralia se equivocaron. El carbón se quema muy lentamente y durante mucho tiempo. La simple combinación de oxígeno + carbono = fuego de carbón. En este caso, el aire proveniente del exterior de los túneles, el carbono que se encuentra en el carbón y la cantidad masiva de carbono en múltiples minas de carbón abandonadas mantenían vivo el fuego subterráneo. El fuego se extendió casi tan pronto como comenzó. Básicamente, no hubo forma de apagarlo. Centralia lo intentó, pero el carbón siguió ardiendo.

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Los síntomas del incendio aparecieron de inmediato. Aparecen llamas visibles y humo en la parte superior del suelo alrededor de la ciudad. En otras partes, el suelo se debilitó y se separó en algunas áreas. También estaba presente monóxido de carbono. Una vez que fue obvio que el fuego de carbón subterráneo era real y se estaba extendiendo, la ciudad de Centralia envió rápidamente una carta a la LCVV (Lehigh Valley Coal Company) para alertarlos y pedir ayuda. La carta tenía una fecha anterior y decía que 'un incendio de origen desconocido se inició durante un período de clima inusualmente caluroso'.

Fuego de la mina Cetralia, David DeKok

Fuego subterráneo de David DeKok

Un extracto de DeKok, David (1986), Unseen Danger A Tragedy of People, Government, and the Centralia Mine Fire, Filadelfia: University of Pennsylvania Press, p. 27, ISBN 978-0-595-09270-3

La misteriosa historia de la combustión funcionó. Para agosto, un plan estaba en marcha con la ayuda de United Mine Works of America para apagar el fuego. El proyecto se ejecutó hasta que el presupuesto de $ 20,000 ($ 167,500 en dinero de 2019) se desvaneció en octubre. Un segundo esfuerzo para apagar el fuego que involucró mezclar agua y roca para apagar el fuego comenzó en noviembre. Este plan, también, finalmente fracasó poco después de su inicio. Se propuso otro esfuerzo en 1963, pero después de enterarse de que costaría más de doscientos mil dólares, la ciudad se rindió.

Últimos días de Centralias

1981: Foto AP, Archivo

La situación continuó escalando dramáticamente. En 1970, cuando el alcalde / dueño de la estación de servicio verificó sus niveles de combustible con una varilla de nivel, descubrió que la gasolina en el tanque estaba a 172 grados Fahrenheit. Poco después, se reportaron enfermedades relacionadas con el monóxido de carbono, azufre y dióxido de carbono en el aire. Para cuando tenía 12 años Todd Domboski , visto arriba, cayó en un sumidero en el césped de un vecino y tuvo que aferrarse a la raíz de un árbol por su vida, el estado de Pensilvania y el Congreso sabían que la situación había ido demasiado lejos.

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¿Sigue ardiendo y cuándo se apagará el fuego de la mina de Centralia?

Incendio de la mina de Centralia Pensilvania

2010: Foto AP / Carolyn Kaster

El Congreso de los Estados Unidos intervino, ofreciendo adquisiciones a los residentes y gastando más de $ 42 millones de dólares para reubicar a los habitantes de las ciudades.

En 1992, el gobernador de Pensilvania Bob Casey condenó la ciudad, invocando el dominio eminente en todas las propiedades. A estas alturas, la mayoría de los edificios han sido demolidos, quedan un puñado de casas y una iglesia. Un riesgo de menos de 10 personas viven aquí en la actualidad. Permanecen como resultado de un acuerdo con el estado que les permite permanecer en sus hogares por la duración de sus vidas, pero luego, la tierra cae bajo la regla de dominio eminente.

Incendio de la mina de Centralia Pensilvania

2012: Foto AP / Michael Rubinkam

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Si bien el fuego aún arde, la mayoría de las llamas y el humo que se encuentran por encima del suelo se han ido. En algunos días fríos todavía se puede ver el humo filtrándose hacia arriba. El fuego ahora cubre 6 millas cuadradas en 3 direcciones diferentes, tiene una profundidad de 300 pies y crece más de 70 pies por año. La ciudad se ha convertido en otra ciudad fantasma, incluso su código postal fue removido. Lo único que se puede ver ahora es un tramo colapsado de la carretera a una milla al sur de la ciudad, la Ruta 61, que se ha convertido en una atracción turística. 'Graffiti Highway' es esta parte del nuevo nombre de la Ruta 61.

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¿Podemos estar todos de acuerdo aquí en que estas personas simplemente prendieron fuego a su ciudad y esperaron lo mejor? No puedo decidir si fue un accidente, las mejores intenciones salieron mal o si simplemente no pensaron que les iba a pasar. Por favor vota.

Esta publicación se publicó originalmente el 28 de junio de 2019.

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